Le 6 décembre dernier, à l’âge de 92 ans, celui que l’on surnomme affectueusement le père des jeux vidéo, Ralph Baer, nous a quitté. Le temps d’un dernier hommage, Holdie’s revient sur le parcours de cet inventeur hors norme, à l’origine de la première console de jeux vidéo.

Un peu d’histoire

Ralph Baer est né en 1922 en Allemagne. Sa famille émigre aux Etats Unis en 1938.

C’est au début des années 1950, alors qu’il est employé chez Loral Electronics, un fabricant de téléviseurs, qu’il a pour la première fois l’idée de se servir des téléviseurs pour jouer.

Cependant son concept est encore vague et il est rejeté.

En 1956, Ralph Bear est engagé par Sanders Associates, une société d’électronique militaire.

C’est 10 ans plus tard, en 1966 qu’il reprend son idée de jeu sur téléviseur. Il crée alors un boitier relié à la télévision et qui permet d’afficher un carré blanc sur l’écran que l’on peut déplacer grâce à une molette elle-même rattachée au boitier. C’était le premier prototype qui ne proposait pas encore de véritable jeu.

ralph baer brown box
Ralph Baer et Bill Harrison jouent sur la Brown Box

Rapidement d’autres personnes rejoindront Ralph Baer pour travailler sur son projet, notamment Bill Harrison et Bill Rush.

De prototypes en prototypes, le principe évoluera : c’est d’abord un deuxième carré blanc qui s’affichera à l’écran et qui proposera un jeu ou l’un des carrés doit attraper le second.

Mais il manquait quelque chose…

C’est Bill Rush qui proposera l’introduction d’un troisième carré blanc, contrôlé par la machine celui-ci !

C’est la naissance du tout premier jeu de Tennis : connu par la suite sous le nom de Pong.

Le principe du jeu de Tennis sera dérivé en jeu de Hockey, Volley, Hand Ball…

De la Brown Box à l’Odyssey

La Brown Box est une boite qui réunie un ensemble d’interrupteurs et de câbles qui permettent de la relier à un téléviseur et de faire apparaître des éléments contrôlables à l’écran.

odyssey brown box
De la brown box à l’odyssey © The Strong / SA Martin Goldberg-Electronic Entertainment Museum

Sanders Associates décide de commercialiser la Brown Box en 1968.

Ce n’est qu’en 1972 que Magnavox signera une licence exclusive et deviendra le premier fabricant de console de jeux vidéo au monde en commercialisant la très célèbre ODYSSEY qui se vendra à pas moins de 340.000 unités en 3 ans!

La suite…

Nolan Bushnell découvrent ce jeu de Tennis sur l’Odyssey. Il créé la marque Atari et commercialise le premier jeu d’arcade à succès : PONG. S’en suivra un procès historique entre Magnavox et Atari à l’issu duquel naîtra la définition juridique du jeu vidéo.

Le jeu vidéo était né !

Ralph Bear était un inventeur, pas un business man.

Toute sa vie, Ralph Bear a continué d’inventer de nouveaux objets électroniques. On lui doit notamment le célèbre jeu électronique SIMON.

Il obtiendra plusieurs récompenses, notamment la Médaille Nationale de la Technologie et de l’Innovation en 2006 remise par le Président des Etats Unis.

En 2015, sa dernière invention, un tricycle électronique, sera commercialisé en France.

Hommage à cet homme grâce à qui, tous, nous jouons.

ralph baer
Ralph Baer dans son atelier

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